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ben
14/07/2003, 17h03
:?: La plus vieille planète connue a 13 milliards d’années
Entre le pulsar et la naine blanche…


La plus ancienne planète jamais détectée dans l’univers est vieille de 13 milliards d’années, deux fois plus grosse que Jupiter et coincée en orbite entre un pulsar et une naine blanche, ont déclaré récemment des astronomes de la Nasa.
Comparé à la relative jeunesse et stabilité de notre propre environnement céleste, où la Terre et les autres planètes gravitent autour d’une seule étoile de cinq milliards d’années dans le voisinage tranquille de la Voie lactée, le groupe où se trouve la plus vieille planète a connu un passé turbulent. La planète est en effet située près du cœur d’un amas globulaire à quelque 5 600 années-lumière de la Terre, dans la constellation du Scorpion.

Les découvertes des scientifiques, grâce aux données collectées par le téléscope spatial Hubble, suggèrent donc que même ces « grappes » peuvent générer des planètes. « Nous pensons avoir découvert un exemple de première génération de planètes formées dans l’univers », a déclaré Steinn Sigurdsson, de l’Université de Pennsylvanie. « Nous pensons que cette planète s’est formée avec son étoile il y a 12,713 milliards d’années quand cette galaxie (la Voie lactée) était encore toute jeune, en plein processus de formation. » Par comparaison, la Terre et le reste du système solaire appartiennent à la troisième génération d’étoiles, formées de gaz pollué par les cendres des générations précédentes. Et le Soleil n’interagit directement avec aucune autre étoile. Alors que les amas globulaires ressemblent à des places surpeuplées, où les étoiles sont si proches les unes des autres qu’elles sont contraintes à l’interaction.
La plus ancienne planète, qui figure parmi la centaine de planètes décelées hors du système solaire, est trop lointaine pour être directement observée mais sa présence a été induite par l’observation des mouvements des objets cosmiques dansant autour d’elle. Après s’être formée autour d’une étoile comparable au Soleil, la « vieille planète » a été attirée avec son étoile vers le centre de l’amas globulaire puis s’est rapprochée d’une étoile neutron, aujourd’hui métamorphosée en pulsar. Quant à l’étoile comparable au Soleil, elle s’est transformée au fil du temps en « naine blanche », une étoile mourante

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